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L’open source devient de plus en plus riche, selon SUSE

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L'open source devient de plus en plus riche, selon SUSE

Melissa Di Donato, PDG de la société de logiciels open source SUSE a récemment participé à un sommet technologique où un participant sur deux était un cadre d’une société de logiciels propriétaires. “Ils parlaient tous de l’importance du crowd-sourcing, de la création de communautés, alors j’ai levé la main et j’ai dit : “Attendez une minute – savez-vous qu’il y a tout un monde qui existe et qu’on appelle open source ? Savez-vous au moins ce qu’est l’open source ?”

Les autres cadres étaient un peu perplexes, se souvient-elle. “Ces gens ne se rendaient pas compte du potentiel de cette technologie”, dit-elle. “L’open source est en train de secouer le monde, et ça arrive comme un tremblement de terre.”

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Un vaste club d’ingénieurs en logiciels qui rebondissent sur les idées des autres

L’idée des logiciels libres remonte à plusieurs décennies, mais depuis une dizaine d’années, et en particulier avec l’avènement de l’informatique dans le cloud, elle est devenue un élément essentiel du paysage technologique des entreprises.

Qu’ils soient utilisés sur un PC, un smartphone ou pour étayer une application critique d’entreprise, les principes fondamentaux de l’open source sont les mêmes. Il s’agit d’un vaste club d’ingénieurs en logiciels qui rebondissent sur les idées des autres et utilisent les créations des autres pour concevoir les leurs, avant de faire profiter la communauté de leurs inventions. L’open source est essentiellement un vivier d’innovation, et tout cela est gratuit.

Dans ce contexte, il est facile de comprendre pourquoi des dirigeants comme Melissa Di Donato sont certains que les logiciels libres sont l’avenir. “Je suis très confiante pour les prochaines années”, a-t-elle déclaré. “L’open source ne fera que devenir plus grand et plus riche que jamais”.

De SAP à SUSE

Aussi enthousiaste qu’elle soit à propos de la technologie, Di Donato est une nouvelle venue dans le monde de l’open source. Elle a pris la direction de SUSE il y a seulement six mois, succédant à Nils Brauckmann après l’annonce de son départ à la retraite. Avant de devenir PDG de l’entreprise, elle travaillait pour la société de logiciels SAP.

Di Donato, cependant, n’a pas perdu de temps pour apprendre les ficelles de l’open-source. “Quand je suis arrivé à bord, mon plan était de parler et de rencontrer 100 clients en 100 jours. C’était complètement fou. J’en suis arrivée à 97” dit-elle.

Mais maintenant au moins, elle a une vue d’ensemble, a-t-elle ajouté. La première leçon qu’elle a tirée est que la majorité des clients de SUSE sont ce qu’elle appelle des “traditionalistes”, comme les banques ou les grands distributeurs (retail), qui ont passé le dernier quart de siècle à essayer d’accélérer leur adoption de la technologie, mais qui l’ont souvent fait de manière fragmentaire et inégale.

Le passage au cloud repose sur des bases open-source

“Ils ont construit un mur informatique”, a expliqué Mme Di Donato, “et mon premier travail, pour les aider à se moderniser, est de simplifier cette infrastructure”.

Il y a une énorme révolution technologique sur laquelle elle peut certainement compter : le passage au cloud, dont une grande partie est construite sur des bases open-source. Mme Di Donato a d’ailleurs fait remarquer que la fourniture d’environnements de cloud hybride est susceptible de devenir une priorité pour l’entreprise ; les recettes mondiales du cloud public devraient augmenter de 17 % en 2020 pour atteindre 266,4 milliards de dollars.

Il reste une mise en garde critique. Le développement de logiciels open source repose sur le concept que le code des logiciels est libre et ouvert. Le défi pour les entreprises construites autour de technologies open source est de savoir comment en tirer un modèle commercial durable lorsque le produit sous-jacent est gratuit.

Injecter une dose de logiciel commercial et propriétaire

Blair Hanley Frank, analyste principal de la société de recherche ISG One, l’a expliqué à ZDNet : “Il est incroyablement difficile pour toute entreprise, quel que soit son modèle d’entreprise, de continuer à croître indéfiniment. Cela devient encore plus difficile lorsqu’il existe une version gratuite du produit de l’entreprise que tout le monde peut utiliser”.

Une solution à l’équation est d’injecter une dose de logiciel commercial et propriétaire – un modèle que les entrepreneurs utilisent de plus en plus. Joseph Jacks, le fondateur de la société de capital-risque OSS Capital, qui investit dans des start-ups spécialisées dans l’open source, a déclaré à ZDNet que la dernière décennie a vu une énorme augmentation de ce qu’il appelle les “sociétés hybrides”.

Ces entreprises utilisent un projet open-source comme base pour développer un produit commercial, protégé par des droits de propriété intellectuelle, qui peut à son tour être vendu.

Pour Di Donato, un modèle hybride est absolument hors de question

“Ce modèle est un hybride entre les logiciels propriétaires et les logiciels open source”, a déclaré Joseph Jacks. “C’est une forme de commercialisation directe de l’open source, dans laquelle le produit soutient une entreprise plus capitaliste”.

Pour Di Donato, un modèle hybride est absolument hors de question. La seule propriété intellectuelle que SUSE détient, note-t-elle, est le logo du caméléon vert de la société, et cela ne changera pas de sitôt.

“Nous ne voulons pas écraser l’esprit de l’open source”, a déclaré Mme Di Donato. “Nous voulons rester fidèles à la culture qui va de pair avec la technologie. Nous sommes une entreprise open-source, et nous allons le rester”.

Marier les logiciels libres et le profit

Selon elle, SUSE a trouvé un modèle commercial qui fonctionne bien et qui permet de marier les logiciels libres et le profit : c’est le support et les services que l’entreprise vend aux entreprises qui utilisent la technologie open source, aux entreprises qui utilisent les logiciels libres et aux entreprises qui utilisent les logiciels libres.

Les clients ne mettent pas en oeuvre un logiciel s’il n’est pas soumis à des tests d’assurance qualité, affirme-t-elle. De même, ils ne commencent pas à utiliser une application avant qu’elle n’ait passé la phase bêta.

C’est la même chose avec l’open source : grâce à la plate-forme SUSE Linux Enterprise, c’est cette sécurité que l’entreprise vend. “Nous conditionnons le logiciel de manière à établir le plus haut niveau de certification pour les clients. Ils veulent nous payer pour s’assurer que ce qu’ils téléchargent est sûr pour leur entreprise”, explique-t-elle.

90 % des clients de SAP HANA souscrivent à l’offre entreprise de SUSE.

Marc Saulnier est le directeur informatique du fabricant de produits en  bois Les Entreprises Barrette, une entreprise fondée en 1924 en Amérique du Nord. Elle correspond certainement à la définition des entreprises “traditionalistes” que Di Donato a rencontré pendant son défi des 100 jours avec clients. Mais avec l’accélération du business, il est devenu nécessaire de s’assurer que les logiciels fonctionnent 24 heures sur 24 pour soutenir un nombre croissant de chargers de travail IT dans les usines Barrette.

“Nous avons dû transformer une infrastructure commerciale en une infrastructure informatique”, a déclaré M. Saulnier. “Et l’open source nous donne plus de flexibilité. SUSE était un choix évident, car en tant que professionnel de l’IT, mon grand défi est la sécurité. SUSE peut garantir que mon logiciel ne sera pas piraté. De plus, ils ont une relation de longue date avec SAP”.

Marc Saulnier marque ici un point. Di Donato a rejoint SUSE en provenance directe de SAP : les deux sociétés vont de pair depuis 15 ans maintenant, dans ce qu’elles appellent une “alliance stratégique”. En 2010, SAP HANA a été développé à l’aide de SUSE Linux Enterprise, et aujourd’hui, 90 % des clients de SAP HANA souscrivent à l’offre entreprise de SUSE.

SAP : 77 % de l’argent échangé dans le cadre de transactions commerciales mondiales transite par l’un de ses systèmes

Et comme SAP affirme que 77 % de l’argent échangé dans le cadre de transactions commerciales mondiales transite par l’un de ses systèmes, il semble que SUSE ne disparaisse pas de sitôt. Du moins en théorie.

Mais malgré toutes les cartes que SUSE a mises sur la table, le responsable d’OSS Capital a ses doutes. Il pense que face à la concurrence croissante des entreprises qui commercialisent directement des produits basés sur des logiciels libres, le modèle de SUSE ne tiendra pas la route.

“Je suis sceptique”, dit-il, “et c’est une position assez courante dans le monde des investisseurs. Le modèle commercial de SUSE est valable et il est linéairement évolutif. Mais un modèle hybride qui fusionne la propriété intellectuelle propriétaire et l’open source – c’est exponentiellement évolutif”.

L’arrivée des “gros contrats”

Di Donato, pour sa part, ne se laissera pas décourager : elle est convaincue que le modèle commercial de SUSE est appelé à se développer, et rapidement. Pour illustrer son propos, elle évoque les neuf années de croissance continue de l’entreprise. Rien que l’année dernière, SUSE a enregistré une croissance de près de 300 % par rapport à l’année précédente pour ses recettes d’abonnement à la diffusion d’applications.

Dans son dernier rapport trimestriel, l’entreprise a enregistré une hausse de 67 % de ses revenus en ligne et a souligné une croissance continue des “gros contrats” d’une valeur d’un million de dollars ou plus. Avec un effectif de 1 600 personnes, SUSE est fière d’avoir connu un “excellent début d’exercice”.

Pour le nouveau PDG de l’entreprise, cependant, ce n’est qu’un début : “Je suis extrêmement ambitieuse”, a-t-elle déclaré. “Nous avons livré de bons chiffres pendant neuf années consécutives, nous faisons de grandes choses pour nos clients, mais maintenant je veux prendre cette grande entreprise et lui donner un meilleur éclairage”.

Une comparaison peu envieuse avec Red Hat

Aussi remarquables que soient les chiffres, ils doivent être mis en perspective. Pour reprendre les mots de Di Donato elle-même, personne ne connaît vraiment SUSE. En fait, le chiffre d’affaires réel de la société n’est même pas d’un demi-milliard de dollars.

Plus important encore, la société SUSE est entièrement détenue par la société de capital-investissement EQT, qui a acheté l’entreprise en 2018 pour 2,5 milliards de dollars. En comparaison, le concurrent open source Red Hat a récemment été racheté par IBM pour la somme colossale de 34 milliards de dollars. Di Donato a bien insisté sur le fait que son objectif était de doubler sa taille et d’atteindre un milliard de dollars de recettes d’ici 2023, mais on peut difficilement dire que SUSE joue dans la cour des grands en ce moment.

“La propriété de SUSE par une marque de capital-investissement complique quelque peu les choses”, explique Blair Hanley Frank d’ISG One. “L’entreprise reste sous l’égide d’une organisation plus grande. Cela montre à la fois la difficulté et l’opportunité de marché auxquelles les entreprises sont confrontées lorsqu’elles créent des entreprises autour de logiciels libres”.

Le succès ? Construire des logiciels basés sur du code open source que d’autres personnes ont écrit

Ce que nous avons vu au cours des 20 dernières années, ajoute t-il, ce sont des “dizaines de billions” de dollars créés par des sociétés propriétaires – Google, Facebook, Microsoft – construisant des logiciels basés sur du code open source que d’autres personnes ont écrit. M. Jacks s’est en fait dit convaincu que ces modèles commerciaux sont ceux qui seront les moteurs de l’innovation future dans le domaine de l’open source.  

Pour Blair Hanley Frank, en fin de compte, l’open-source est florissant, mais il cherche encore un moyen d’exister. “Une nouvelle génération de start-ups open-source a vu le jour depuis la fondation de SUSE, et toutes luttent pour trouver un équilibre entre le succès commercial et les obligations communautaires”, a-t-il déclaré. “Il est important d’éliminer ces préoccupations morales et éthiques”.

“Les principes fondamentaux de l’open source n’ont jamais été d’éduquer les gens sur des valeurs égalitaires. Il s’agissait d’innover et de rendre le monde plus efficace”.

L’éthique de l’open-source est au cœur de l’entreprise

Néanmoins, Di Donato soutient que l’éthique de l’open-source est au cœur de l’entreprise. Dès qu’une entreprise de logiciels libres s’écarte de l’éthique de la communauté, dit Di Donato, les ingénieurs en logiciel de l’entreprise s’en vont ; parce que les développeurs de logiciels libres placeront toujours leur communauté au-dessus de tout. “Les développeurs de logiciels libres restent d’abord fidèles à l’open source. Si la stratégie de l’open source change, ils partiront”.

Et une fois que les ingénieurs en logiciel seront partis, il ne restera plus grand-chose à monétiser. Une entreprise de logiciels libres ne peut revendiquer aucune propriété intellectuelle ; elle ne vaut que pour ses employés. Et il n’y a pas d’autre moyen de s’assurer de la loyauté des employés que de préserver l’intégrité des valeurs de l’open-source.

L’insistance de l’entreprise à souligner son autonomie vient d’un désir de rassurer les employés sur le fait que SUSE restera fidèle à l’open source. “Les gens sont tout ce que nous avons – si vous les perdez, vous perdez tout”, a déclaré M. Di Donato. “Et si demain je leur dis que j’ouvre la porte aux logiciels propriétaires, ils partiront tout simplement.”

“C’est pourquoi je dois m’assurer que nos ingénieurs en logiciels libres ont le sentiment que leurs innovations sont diffusées dans toute la communauté. C’est ce qui me tient éveillé la nuit – ce sont nos gens, pas la monétisation, ni même la croissance”. Di Donato le dit plus clairement : “Nous sommes une entreprise indépendante de logiciels libres”, dit-elle. “C’est tout ce que nous avons”, dit-elle.

Source : “ZDNet.com”

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